El Programa de Acción Mundial para los Jóvenes, aprobado por la Asamblea General in 1995, proporciona el marco normativo y directrices prácticas para la acción nacional y el apoyo internacional destinados a mejorar el bienestar de los jóvenes en todo el mundo. Los Estados Miembros han solicitado reiteradamente al sistema de las Naciones Unidas que siga coordinando su labor encaminada a aplicar un enfoque más coherente, amplio e integrado para el desarrollo de los jóvenes. Como ejemplo más reciente cabe citar las resoluciones de la Asamblea General 66/121 y 68/130.

En respuesta a la decisión de la Junta de los Jefes Ejecutivos para la Coordinación adoptada en abril de 2012 de tomar medidas adicionales para mejorar la coordinación dentro del sistema en relación con las cuestiones referentes a los jóvenes, el Comité de Alto Nivel sobre Programas encomendó a la Red Interinstitucional de las Naciones Unidas para el Desarrollo de la Juventud que, con el liderazgo del Departamento de Asuntos Económicos y Sociales de la Secretaría y el Programa de las Naciones Unidas para los Asentamientos Humanos (ONU-Hábitat), elaborara un plan de acción del sistema de las Naciones Unidas para la juventud.

El Plan de Acción para la Juventud venía guiado por el Programa de Acción Mundial para los Jóvenes y se centra en la acción conjunta del sistema de las Naciones Unidas sobre las cuestiones del empleo, la iniciativa empresarial, la inclusión política, la participación cívica y la protección de los derechos, la educación (incluida la educación sexual integral) y la salud. Dentro de cada una de las esferas temáticas, se han señalado compromisos, medidas e indicadores para hacer un seguimiento de la ejecución que se basan en los mandatos recibidos de los órganos intergubernamentales, entre ellos, el Programa de Acción Mundial para los Jóvenes. Por recomendación del Comité de Alto Nivel sobre Programas, la Junta de los Jefes Ejecutivos para la Coordinación hizo suyo el Plan de Acción del Sistema de las Naciones Unidas para la Juventud en su primer período ordinario de sesiones, en abril de 2013. Se prevé que el Programa de Acción Mundial para los Jóvenes centre más los programas nuevos y los actuales del sistema de las Naciones Unidas en los jóvenes y promueva la labor programática conjunta.

Posteriormente, la Red Interinstitucional de las Naciones Unidas para el Desarrollo de la Juventud, bajo la dirección del Departamento de Asuntos Económicos y Sociales y el UNFPA, preparó unas directrices para la ejecución del Plan de Acción del Sistema de las Naciones Unidas para la Juventud y una estrategia de comunicación para difundir ampliamente el plan de acción entre las organizaciones del sistema de las Naciones Unidas, también a nivel nacional y regional.